La scoperta

Il profumo dei libri antichi? Sanno di cioccolato e vaniglia

Uno studio dei ricercatori dell'University College di Londra ha studiato come le persone reagiscono all’odore dei vecchi libri e delle biblioteche antiche
Il profumo dei libri antichi? Sanno di cioccolato e vaniglia

MILANO – Qual è l’odore di un libro? Quelli appena stampati profumano di carta e di inchiostro, mentre i libri più antichi hanno un odore dolce e piacevole all’olfatto per un amante dei libri. Per alcuni, ricorda persino l’odore del cioccolato. E’ quanto emerge da uno studio pubblicato dall’Heritage Science e condotto dai ricercatori dell’University College di Londra, i quali hanno esaminato l’odore dei libri e delle biblioteche, mettendo insieme uno schema di classificazione che potrebbe aiutare a caratterizzare i profumi del passato, e magari anche prevenire il deterioramento e la rovina dei libri.

L’ODORE DEI LIBRI – Lo studio iniziò già qualche anno fa, quando il chimico sloveno Matija Strlič notò che i bibliofili si fermavano a sentire l’odore delle pagine di opere che stavano studiando. Quando lo studioso ha chiesto loro il perché, i ricercatori hanno spiegato che attraverso l’odore potevano scoprire molto circa i materiali utilizzati nei libri. ciò ha destato la curiosità di Strlič, il quale ha iniziato a cercare un modo per classificare quegli odori. Materiali come i libri spesso rilasciano piccole quantità di composti organici volatili (VOC) nell’aria. I nostri nasi raccolgono quelle firme chimiche e il nostro cervello li interpreta come odori. Questi composti possono anche essere rilevati dai sensori (gli stessi tipi di sensori meccanici usati dai governi per rintracciare droghe o esplosivi). In questo caso, i ricercatori hanno individuato piccole variazioni nelle composizioni chimiche di libri molto vecchi. Dopo aver prelevato un campione e analizzandolo attraverso una combinazione di gascromatografo / spettrometro di massa, Strlič ei suoi colleghi sono stati in grado di identificare i componenti chiave dell’odore dei libri.

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L’ESPERIMENTO SOCIALE – Strlič ha collaborato con la ricercatrice argentina Cecilia Bembibre per iniziare ad analizzare non solo le tracce chimiche dei libri, ma anche su come gli odori colpiscono le persone che li avevano annusati. Entrambi hanno collaborato con la principale organizzazione di conservazione del Regno Unito, la National Trust, per creare un esperimento in cui i visitatori del museo e della galleria di Birmingham hanno partecipato a una prova di odori non identificati (e nascosti) . Il risultato? La stragrande maggioranza delle 79 persone coinvolte ha identificato i vecchi libri avere un profumo molto vicino al cioccolato. “Si tende a usare associazioni familiari per descrivere gli odori quando non si riesce ad individuarne l’origine – dice Bembibre – Inoltre, gli odori di cioccolato e caffè sembrano molto simili a quelli dei libri. Ma era sorprendente vedere che l’associazione di odori si ripetesse di volta in volta”. A tutto ciò c’è anche una speigazione chimica: caffè e cioccolato, ricavati dall’essiccazione di piante, condividono molti composti organici volatili con la carta che si sta decomponendo.

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LA RUOTA DEGLI AROMI – Durante gli esperimenti, Bembibre ha sviluppato una “ruota degli aromi” che spera possa aiutare altri ricercatori e biblioteche a caratterizzare più facilmente gli odori che provengono dai libri. Associando ciò che l’olfatto riconosce con nomi chimici specifici, è possibile potrebbe dirci qualcosa sulla composizione di ciò che stanno odorando. I ricercatori sperano che ciò possa mostrare alle persone coinvolte nella conservazione e nel lavoro storico come l’odore possa contribuire all’esperienza di un visitatore. “Penso che in futuro potremmo esaminare l’esperienza multi-sensoriale nei musei o nelle gallerie”, spiega Strlič.

 

Foto di copertina: ©National Trust / James Dobson

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